Un nuevo socio estratégico: la fuerza aérea de Mali y el material recibido de Rusia.

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La junta militar de Mali ha completado su giro de alianzas con la salida del personal militar francés del país y la consolidación de la presencia militar rusa en el país. Este giro de alianza ha sido acompañado con la recepción de un número importante de aeronaves con capacidad de ataque procedentes de Rusia que son un refuerzo importante de las capacidades de las fuerzas armadas malienses. Pero esta rápida expansión significa también una enorme dependencia de personal extranjero para operar y mantener las aeronaves hasta que Mali disponga de personal y medios propios.

La llegada de aeronaves a Mali proporcionadas por Moscú no es una novedad en la historia del país. Mali recibió durante la vieja Guerra Fría aviones de combate procedentes de la Unión Soviética. Así, en 1974 adquirió una docena de cazas MiG-21bis. Dos años más tarde recibió adicionalmente dos entrenadores biplaza MiG-21UM. Desaparecida la Unión Soviética y con los antiguos países comunistas de Europa del Este liquidando sus arsenales, Mali adquirió tres monoplazas MiG-21MF a la República Checa en 2005 para reforzar una flota con capacidades en profundo declive. Para el año 2012 ninguno de los MiG-21. volaba ya.

Un MiG-21bis y un MiG-21UM en marzo de 2007. Foto vía El Hangar de T.J.

La retirada de los cazas MiG-21 coincidió con una nueva era donde las principales adquisiciones de la fuerza aérea de Mali y las fuerzas de seguridad del país procedían de las más diversas fuentes, incluyendo antiguo material soviético llegado de segunda mano vía Europa del Este. Hasta la reciente recepción de los aparatos procedentes de Rusia, la fuerza aérea de Mali, que hasta entonces contaba como punta de lanza únicamente de los tres supervivientes de un pedido de cuatro aviones EMBRAER EMB-314 Super Tucano que eran la única dotación de la Escuadrilla de Caza. Cuestiones presupuestarias habían limitado el número de aparatos comprados a tan solo cuatro de los seis originalmente previstos. Los aparatos fueron presentados en junio de 2018. Aquel día pudo apreciarse que recibieron las matrículas TZ-01C, TZ-02, TZ-03 y TZ-04C. El último aparato se perdió en un accidente en Sévaré el 7 de abril de 2020, en el que fallecieron sus dos tripulantes. Además, existió polémica por la falta de equipamiento de los aparatos para desempeñar operaciones de ataque a tierra.

Foto: archivo FlancoSur.com

El primer contrato reciente de Mali con Rusia se firmó en algún momento de 2017. Su existencia fue conocida porque la agencia rusa de exportación de armamento Rosoboronexport publicó una previsión de entregas de helicópteros durante aquel año. La lista incluía Mali. Así que, cuando el conglomerado Russian Helicopters anunció en octubre de 2017 la existencia de un contrato de venta de cuatro helicópteros Mil Mi-35M para Mali, dos aparatos ya estaban en el país. El Mil Mi-35M es la versión con motores más potente y cabina con pantallas digitales del célebre helicóptero de ataque Mil Mi-24. Externamente se diferencia del anterior porque cuenta con un montaje doble móvil de cañones de 23mm en la parte delante del aparato, debajo de la cabina.

Los dos primeros Mil Mi-35M en llegar a Mali pudieron ser vistos en una visita oficial del presidente del país, Ibrahim Boubacar Keïta, a la Base Aérea 101 el 3 de octubre de 2017. La base ocupa el sector militar del aeropuerto Bamako-Sénou (actualmente denominado Modibo-Keïta). Aquel día pudieron ser vistos además otros aparatos de la fuerza aérea maliense, como el par de transportes ligeros Y-12E Turbo Panda de origen chino, un avión de transporte C295W de fabricación española y un helicóptero AS-532 Super Puma de origen francés.

El contrato de compra de 4 Mi-35M se completó en los siguientes años. En un algún momento entre 2018 y 2020 se recibió el tercer aparato, mientras que el cuarto y último fue presentado al público en Bamako el 12 de enero de 2021. Gracias a las fotos publicadas podemos conocer las matrículas recibidas por los Mi-35M, que siguen un orden establecido: “TZ”, un código número de dos cifras y una letra que refleja el tipo de aeronave. En este caso la letra “H” hace referencia evidentemente a helicóptero. Los cuatro Mi-35M recibieron las matrículas TZ-11H, TZ-12H, TZ-13H y TZ-14H.

Las tensiones con Francia, que culminaron con la salida de las tropas francesas del país, coincidieron con un progresivo acercamiento a Rusia, que se convirtió en el nuevo principal proveedor de material de la Fuerza Aérea de Mali. En este nuevo contexto, el 1 de octubre de 2021, el Ministerio de Defensa ruso anunció la entrega de cuatro helicópteros Mil Mi-17 a Mali. El traslado desde Rusia fue realizado por un avión Antonov An-124 con matrícula rusa RA-82038 que hizo escala en El Cairo. Según los datos del Stockholm International Peace Research Institute, que cita defenceWeb, se trató de un contrato de compra por valor de 61 millones de dólares y que incluía formación y armamento.

El 1 de octubre de 2021, el Ministerio de Defensa ruso anunció la entrega de cuatro helicópteros Mil Mi-17 a Mali. El traslado desde Rusia fue realizado por un avión Antonov An-124 con matrícula rusa RA-82038 que hizo escala en El Cairo. Según los datos del Stockholm International Peace Research Institute, que cita defenceWeb, se trató de un contrato de compra por valor de 61 millones de dólares y que incluía formación y armamento.

Aquellos cuatro aparatos recibidos por Mali proceden de la Planta de Aviación de Ulan-Ude, que los comercializa bajo la designación Mil Mi-171. Los aparatos entregados corresponden a dos subvariantes. Dos aparatos pertenecen a la subvariante Mi-171SH, con capacidad de ataque y empleo de armamento guiado. Recibieron las matrículas TZ-41H y TZ-42H. En la siguiente foto podemos ver al Mi-171SH matrícula TZ-41H con un sistema UPK-23 que contiene un cañón doble GSh-23 de 23mm y un contenedor lanzacohetes B-8V20A para 20 cohetes S-8 de 80mm.

Mi-171Sh (TZ-41H) armado con un montaje de cañón y un contenedor lanzacohetes B-8V20A. Foto: abamako.com

Los otros dos aparatos pertenecen a la variante de transporte Mi-171E. Estos últimos se diferencian por contar con un radar meteorológico en la barbilla y operar con depósitos de combustible suplementarios externos. Recibieron las matrículas TZ-43H y TZ-44H.

Las entregas de material a la Fuerza Aérea de Mali continuaron con la llegada de dos helicópteros Mil Mi-24P el 30 de marzo de 2022. Se trata de una variante que se distingue visualmente por la ubicación de un cañón doble fijo de 23mm colocado en el lado externo derecho. El traslado desde Rusia se realizó nuevamente en un aparato Antonov An-124. Los aparatos recibieron las matrículas TZ-06H y TZ-07H.

En aquella ocasión, las fuerzas armadas malienses recibieron de Rusia un radar. El comunicado oficial lo describió como un “radar de cuarta generación” y mencionó la recepción de “otros equipos de combate”. El coronel Sadio Camara, ministro de Defensa de Mali, dio más detalles y especificó que se trataba de un radar 59N6-TE. Sin embargo, las imágenes de los medios de comunicación de Mali mostraron la descarga de un radar de exploración P-18 (denominación OTAN: SPOON REST), que se trata en cambio de un radar asociado al veterano sistema de defensa antiaérea S-125 (denominación OTAN: SA-3 GOA). En el pasado, Mali contó con el sistema S-125, pero fue retirado de servicio y un total de 84 misiles fueron destruidos con la colaboración de una agencia de Naciones Unidas para la desactivación de minas (UNMAS).

El gran salto de capacidades lo dio la fuerza aérea de Mali con la recepción de varios reactores con capacidad de ataque. Fueron presentados el 9 de agosto de 2022 en la Base 101 de Bamako. La estrella de la jornada fue sin duda el Sujoi Su-25, un avión de ataque a tierra de diseño soviético y célebre por su capacidad para encajar daños. El servicio del primer avión de ataque Su-25 en la Fuerza Aérea de Mali no fue muy prolongado. El día 4 de octubre de 2022 se perdió en un accidente en el que resultó muerto el piloto ruso que lo tripulaba. El avión se estrelló cuando se aproximaba al aeropuerto de Gao, al parecer tras una misión de reconocimiento armado.

Foto: Jakepor21.

El 9 de agosto de 2022 se presentaron además al menos cuatro entrenadores Aero L-39C Albatros (matrículas TZ-11C, TZ-12C, TZ-13C y TZ-14C) Se trata de un reactor ligero usado generalmente como entrenador, pero con capacidad de ataque a tierra. El L-39 fue diseñado en la antigua Checoslovaquia y su última variante sigue en producción en República Checa.

La capacidad limitada de ataque a tierra de los L-39C quedó representada aquel día al mostrarse los aparatos con un único lanzador de cohetes UB-16 para cohetes S-5 de 57mm debajo de cada ala.

Los aparatos presentados en Bamako sin duda procedían de la fuerza aérea rusa porque su esquema de color coincide con el de los L-39 empleados en la fuerza aérea rusa. De hecho, resulta evidente la capa de pintura aplicada en el lugar en el que los aparatos rusos llevan la insignia de la estrella roja de cinco puntas.

L-39C ruso a modo de comparación. Foto vía scramble.nl

Aquel día, el 9 de agosto de 2022, también fue presentado un veterano helicóptero de transporte Mi-8T.

La siguiente presentación de material procedente de Rusia tuvo lugar el 19 de enero de 2023 en un acto celebrado en el aeropuerto de Bamako a la que acudieron el presidente de la junta maliense, el coronel Assimi Goita y el embajador ruso en Mali. Aquel día se presentaron un avión Su-25 (matrícula TZ-25C), cinco aviones L-39C (matrículas TZ-18C, TZ-19C, TZ-30C, TZ-32C y TZ35C), dos helicópteros Mil Mi-8 (matrículas TZ-94H y TZ-95H). El ministro de Defensa maliense, el coronel Sadio Camara, hizo referencia en su discurso a los aliados de Mali que permanecen “fieles y leales en tiempos difíciles».

Personal ruso presente en la ceremonia de entrega de material. Foto vía Harry Boone.

La tercera y última entrega conocida de aeronaves por parte de Rusia a Mali tuvo lugar oficialmente el día 16 de marzo de 2023. En esta última ocasión fueron presentados cuatro L-39C Albatros (matrículas TZ-10C, TZ-15C, TZ-34C y TZ-36C). Además, fueron presentados tres drones de origen turco Bayraktar TB2, asunto que trataremos de forma separada en un futuro.

La confirmación de que el Sujoi Su-25 recibido en enero de 2023 ha entrado en servicio llegó a través de un vídeo grabado en la región de Kidal y publicado en Twitter el día 5 de abril.

Conclusiones:
La recepción por parte de Mali una cantidad considerable de aeronaves procedentes de Rusia convierte a su fuerza aérea en la mejor dotada del Sahel occidental. Sin embargo, este salto de capacidades se ha realizado en un intervalo de tiempo corto y sin duda Mali no ha sido capaz de formar tan rápidamente las tripulaciones y el personal de tierra necesarios para operar autónomamente su nueva flota de aeronaves militares. Esto supone una fuerte dependencia externa para tripular y mantener las aeronaves recibidas. Además, se hace evidente por la naturaleza de los 13 entrenadores L-39C recibidos que la fuerza aérea rusa en plena guerra de Ucrania sólo puede prescindir, para ser transferidos o vendidos, de los aviones con las capacidades más limitadas. La utilidad real de los entrenadores L-39C como avión de ataque se presenta cuestionable, dado lo limitado de su armamento. Así que podría tratarse de una transferencia con efectos más mediáticos y políticos que reales en el campo de batalla. En cualquier caso, el mensaje que ha lanzado Rusia con estas transferencias de armamento es que es un aliado fiable dispuesto a proporcionar capacidades de combate a las fuerzas armadas de los países amigos.
AparatoMatrículaFecha de recepción /presentaciónNotas
Mi-35MTZ-13H03/10/2017
Mi-35MTZ-14H03/10/2017
Mi-35MTZ-11HEntre 2018 y 2020.
Mi-35MTZ-12H12/01/2021
Mi-171ShTZ-41H01/10/2021
Mi-171ShTZ-42H01/10/2021
Mi-171ETZ-43H01/10/2021
Mi-171ETZ-44H01/10/2021
Mi-24PTZ-06H30/03/2022 
Mi-24PTZ-07H30/02/2022 
L-39CTZ-11C07/08/2022 
L-39CTZ-12C07/08/2022 
L-39CTZ-13C07/08/2022 
L-39CTZ-14C07/08/2022 
Su-25TZ-20C07/08/2022Perdido en accidente.
Mi-8TTZ-99H07/08/2022 
Su-25TZ-25C19/01/2023 
L-39CTZ-18C19/01/2023 
L-39CTZ-19C19/01/2023 
L-39CTZ-30C19/01/2023 
L-39CTZ-32C19/01/2033 
L-39CTZ-35C19/01/2023 
Mi-8TZ-94H19/01/2023Por confirmar la variante.
Mi-8TZ-95H19/01/2023Por confirmar la variante.
L-39CTZ-10C16/03/2023 
L-39CTZ-15C16/03/2023 
L-39CTZ-34C16/03/2023 
L-39CTZ-36C16/03/2023 

Notas:

Notas adicionales:

Según el portal holandés Scramble.nl el total de helicópteros de ataque Mil Mi-24P recibidos por la fuerza aérea de Mali es tres, con las matrículas TZ-06H, TZ-07H y TZ-15H. Además, su base de datos incluye un total de 5 helicópteros Mi-8MT con las matrículas TZ-94H, TZ-95H, TZ-96H, TZ-97H y TZ-98H, siendo el TZ-97H destinado a ser canibalizado para repuestos. Y añade un tercer Su-25 con matrícula TZ-21C.

Distintas fuentes aportan distintas cifras de L-39C recibidas en agosto de 2022, variando de 4 a 6 aparatos. Así, Oryx Blog da un total de 15 L·39C recibidos. Su lista de matrículas coincide con las trece aquí recopiladas, pero los dos aparatos adicionales tendrían matrículas aún por confirmar.

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